14.04.2022 - Cornell University

Los químicos aprovechan el sol para reciclar los residuos de plástico

La luz y el oxígeno convierten los residuos plásticos en ácido benzoico útil

Químicos de la Universidad de Cornell han descubierto una forma de utilizar la luz y el oxígeno para reciclar el poliestireno -un tipo de plástico que se encuentra en muchos artículos comunes- y convertirlo en ácido benzoico, un producto que se encuentra en los laboratorios de química de las universidades y los institutos y que también se utiliza en fragancias, conservantes alimentarios y otros productos omnipresentes.

Los cartones de poliestireno para huevos, las cajas de plástico duro para discos compactos, los vasos rojos para beber y muchos otros productos comunes están compuestos de poliestireno, que constituye un tercio de los residuos de los vertederos de todo el mundo.

Un equipo dirigido por Erin Stache, profesora adjunta de química y biología química en Cornell, descubrió que la reacción puede tener lugar incluso en una ventana soleada.

Su trabajo, "Chemical Upcycling of Commercial Polystyrene via Catalyst-Controlled Photooxidation", se publica en el Journal of the American Chemical Society.

En consonancia con la misión de su laboratorio de abordar los problemas medioambientales a través de la química, el nuevo proceso es suave, respetuoso con el clima y escalable a los flujos de residuos comerciales, dijo Stache.

Además, el proceso tolera los aditivos inherentes a un flujo de residuos de consumo, como la suciedad, los tintes y otros tipos de plásticos.

El verano pasado, el laboratorio de Stache realizó algunos experimentos de degradación en una ventana soleada; en un lugar con mucha luz solar durante todo el año, la reacción podría realizarse al aire libre.

"La ventaja de utilizar la luz es que se puede conseguir un control exquisito del proceso químico gracias a algunos de los catalizadores que hemos desarrollado para aprovechar la luz blanca. Si podemos utilizar la luz solar para impulsar el proceso, todos salimos ganando", afirma Stache, quien señala que el reciclaje de polímeros existente requiere calentar el polímero para fundirlo y procesarlo, lo que suele requerir combustible fósil.

Para comprobar la tolerancia del proceso a otros materiales mezclados con el plástico PS, los investigadores utilizaron varios productos, desde materiales de embalaje hasta tapas de tazas de café.

Comprobaron que tres productos -la tapa blanca de una taza de café, la espuma de poliestireno y una tapa transparente- se degradaban eficazmente. La tapa negra de una taza de café se degradaba con menos eficacia, posiblemente porque los tintes negros inhiben la penetración de la luz, dijo Stache.

"Estos resultados significan que nuestro sistema puede descomponer eficazmente muestras comerciales de PS, incluso con material compuesto e insoluble adicional", dijo.

Para demostrar la escalabilidad y la posible aplicación comercial, los investigadores crearon una configuración con dos bombas de jeringa y dos lámparas LED en un fotorreactor impreso en 3D. La eficacia del proceso de descomposición a gran escala fue similar a la de los lotes pequeños.

"Si conseguimos que el proceso sea aún más eficiente, podremos pensar en cómo comercializarlo y utilizarlo para tratar los flujos de residuos", dijo Stache.

Nota: Este artículo ha sido traducido utilizando un sistema informático sin intervención humana. LUMITOS ofrece estas traducciones automáticas para presentar una gama más amplia de noticias de actualidad. Como este artículo ha sido traducido con traducción automática, es posible que contenga errores de vocabulario, sintaxis o gramática. El artículo original en Inglés se puede encontrar aquí.

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