19.05.2021 - Washington State University

Una nueva tecnología convierte los residuos plásticos en combustible para aviones en una hora

Proceso catalítico para convertir eficazmente el polietileno en combustible para aviones y lubricantes de alto valor

Investigadores de la Universidad Estatal de Washington han desarrollado una forma innovadora de convertir plásticos en ingredientes para combustible de aviación y otros productos valiosos, lo que facilita y hace más rentable la reutilización de plásticos.

Los investigadores lograron convertir el 90% del plástico en combustible para aviones y otros productos valiosos de hidrocarburos en una hora a temperaturas moderadas y afinar fácilmente el proceso para crear los productos que desean. Dirigidos por el estudiante de posgrado Chuhua Jia y Hongfei Lin, profesor asociado de la Escuela de Ingeniería Química y Bioingeniería Gene y Linda Voiland, informan de su trabajo en la revista Chem Catalysis.

"En la industria del reciclaje, el coste del mismo es clave", dijo Lin. "Este trabajo es un hito para que podamos avanzar en esta nueva tecnología hasta su comercialización".

En las últimas décadas, la acumulación de residuos plásticos ha provocado una crisis medioambiental, contaminando océanos y entornos prístinos de todo el mundo. A medida que se degradan, se ha descubierto que diminutos trozos de microplásticos entran en la cadena alimentaria y se convierten en una amenaza potencial, aunque desconocida, para la salud humana.

Sin embargo, el reciclaje de plásticos ha sido problemático. Los métodos de reciclaje mecánico más comunes funden el plástico y lo vuelven a moldear, pero eso reduce su valor económico y su calidad para utilizarlo en otros productos. El reciclaje químico puede producir productos de mayor calidad, pero requiere altas temperaturas de reacción y un largo tiempo de procesamiento, lo que lo hace demasiado caro y engorroso para que las industrias lo adopten. Debido a sus limitaciones, sólo se recicla un 9% del plástico en Estados Unidos cada año.

En su trabajo, los investigadores de la WSU desarrollaron un proceso catalítico para convertir eficazmente el polietileno en combustible para aviones y lubricantes de alto valor. El polietileno, también conocido como plástico nº 1, es el plástico más utilizado, que se emplea en una enorme variedad de productos, desde bolsas de plástico, jarras de leche de plástico y botellas de champú hasta tuberías resistentes a la corrosión, madera compuesta de plástico y muebles de plástico.

Para el proceso, los investigadores utilizaron un catalizador de rutenio sobre carbono y un disolvente de uso común. Consiguieron convertir cerca del 90% del plástico en componentes de combustible para aviones u otros productos de hidrocarburos en una hora a una temperatura de 220 grados Celsius (428 grados Fahrenheit), que es más eficiente y más baja que las temperaturas que se suelen utilizar.

Jia se sorprendió al ver lo bien que funcionaban el disolvente y el catalizador. "Antes del experimento, sólo especulábamos pero no sabíamos si iba a funcionar", dijo. "El resultado fue muy bueno".

El ajuste de las condiciones de procesamiento, como la temperatura, el tiempo o la cantidad de catalizador utilizado, proporcionó el paso fundamental de poder afinar el proceso para crear productos deseables, dijo Lin.

"En función del mercado, pueden ajustar el producto que quieren generar", dijo. "Tienen flexibilidad. La aplicación de este proceso eficiente puede proporcionar un enfoque prometedor para producir selectivamente productos de alto valor a partir de residuos de polietileno."

Con el apoyo de la Washington Research Foundation, los investigadores están trabajando para ampliar el proceso con vistas a su futura comercialización. También creen que su proceso podría funcionar eficazmente con otros tipos de plásticos.

Nota: Este artículo ha sido traducido utilizando un sistema informático sin intervención humana. LUMITOS ofrece estas traducciones automáticas para presentar una gama más amplia de noticias de actualidad. Como este artículo ha sido traducido con traducción automática, es posible que contenga errores de vocabulario, sintaxis o gramática. El artículo original en Inglés se puede encontrar aquí.

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