07.10.2021 - Schweizerischer Nationalfonds zur Förderung der wissenschaftlichen Forschung (SNF)

Detección de microplásticos en el medio ambiente

Un geoquímico ha desarrollado un método para rastrear los microplásticos en el agua, el suelo e incluso los organismos

La geoquímica Denise Mitrano ha encontrado un modo de rastrear cómo se propagan las partículas micro y nanoplásticas por el medio ambiente. Por este trabajo, recibe este año el Premio Marie Heim-Vögtlin de la Fundación Nacional Suiza para la Ciencia.

El plástico artificial contamina el medio ambiente. Al descomponerse en micro y nanopartículas, supone un problema creciente no sólo para los océanos y sus habitantes, sino también para los lagos, ríos y suelos. Durante mucho tiempo, apenas era posible seguir el rastro de estas partículas, que tienen un tamaño de unas pocas millonésimas de milímetro. Denise Mitrano, geoquímica de la ETH de Zúrich, lo ha conseguido ahora: ha desarrollado un método para rastrear los micro y nanoplásticos en el agua, el suelo e incluso los organismos. Por este logro, ha sido galardonada con el Premio Marie Heim-Vögtlin de este año por la Fundación Nacional Suiza para la Ciencia (FNS). La ceremonia tendrá lugar en el evento "Construir la esperanza para el futuro - Celebrar el progreso en la sostenibilidad" en Zúrich el 14 de diciembre de 2021.

Denise Mitrano es la decimotercera ganadora del premio. Considera que el premio es un valioso reconocimiento a su trabajo hasta la fecha y una motivación para seguir en la misma línea: "Sé por mi propia experiencia lo inspiradoras que pueden ser las mujeres como modelos, así que ahora estoy más contenta de convertirme yo misma en un modelo. Que las mujeres tengan igualdad de oportunidades en las ciencias es importante para mí personalmente". También es una de las principales preocupaciones de la SNSF, que concede anualmente el Premio MHV, dotado con 25.000 francos, a una joven investigadora destacada.

Plástico en movimiento: en el agua, el suelo y las plantas

Al principio, Mitrano no se interesaba por los plásticos, sino por las nanopartículas metálicas artificiales, como las que se encuentran en los textiles y los cosméticos, así como por el comportamiento de las nanopartículas metálicas naturales en el medio ambiente. Su idea innovadora fue trasladar los métodos utilizados para medir esos nanometales a las partículas de plástico. Para ello, desarrolló un proceso para añadir químicamente metales a las partículas de plástico. La ventaja de esto es que los metales pueden medirse con métodos mucho más sensibles que los plásticos, y también mucho más rápidos. (*1). Este trabajo fue financiado con una beca Ambizione en el marco de los esfuerzos del SNSF por promover a los jóvenes investigadores.

En una réplica de una planta de tratamiento de aguas residuales a pequeña escala, la química investigó lo que ocurre con las partículas de plástico allí (*2). Pudo demostrar que esta planta de tratamiento de aguas residuales elimina más del 95% de los micro y nanoplásticos del agua, acumulándolos en los lodos de depuración. "Pero eso no resuelve del todo el problema de la contaminación por plásticos", explica Mitrano. La razón: en muchos países, los lodos de depuradora se utilizan como abono para los suelos agrícolas, lo que significa que las partículas de plástico acaban de nuevo en el medio ambiente.

Los microplásticos en la política

En otros experimentos, la científica estadounidense investigó qué ocurre con los microplásticos en los suelos y las plantas. Entre otras cosas, descubrió que las partículas son absorbidas por las plantas y provocan una reacción de estrés en ellas.

Mitrano también participa en la interfaz entre ciencia y política. Recientemente ha publicado una evaluación de las nuevas definiciones y normativas sobre microplásticos de la Agencia Europea de Sustancias y Preparados Químicos (ECHA) (*3). "Cuanto más sepamos sobre las vías de las partículas de plástico y sus efectos nocivos, mejor podremos evitar que el plástico entre en el medio ambiente en el futuro", cree Mitrano.

Nota: Este artículo ha sido traducido utilizando un sistema informático sin intervención humana. LUMITOS ofrece estas traducciones automáticas para presentar una gama más amplia de noticias de actualidad. Como este artículo ha sido traducido con traducción automática, es posible que contenga errores de vocabulario, sintaxis o gramática. El artículo original en Inglés se puede encontrar aquí.

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