16.02.2022 - Max-Planck-Institut für Physik

Los neutrinos son más ligeros que 0,8 electronvoltios

Experimento KATRIN con nuevo récord mundial de precisión en las mediciones

El experimento internacional KArlsruhe TRItium Neutrino Experiment (KATRIN), situado en el Instituto Tecnológico de Karlsruhe (KIT), ha roto una importante "barrera" en la física de los neutrinos que es relevante tanto para la física de partículas como para la cosmología. A partir de los datos publicados en la prestigiosa revista Nature Physics, se ha obtenido un nuevo límite superior de 0,8 electronvoltios (*) para la masa del neutrino. Este primer avance en la escala de masa de los neutrinos por debajo de los eV mediante un método de laboratorio independiente del modelo permite a KATRIN restringir la masa de estos "pesos ligeros del universo" con una precisión sin precedentes.

Los neutrinos son posiblemente la partícula elemental más fascinante de nuestro universo. En la cosmología desempeñan un papel importante en la formación de estructuras a gran escala, mientras que en la física de partículas su masa, minúscula pero no nula, los distingue, apuntando a nuevos fenómenos físicos más allá de nuestras teorías actuales. Sin una medición de la escala de masa de los neutrinos, nuestra comprensión del universo seguirá siendo incompleta.

Este es el reto que ha asumido el experimento internacional KATRIN del Instituto Tecnológico de Karlsruhe (KIT), con socios de seis países, como la escala más sensible del mundo para los neutrinos. Aprovecha la desintegración beta del tritio, un isótopo inestable del hidrógeno, para determinar la masa del neutrino a través de la distribución energética de los electrones liberados en el proceso de desintegración. Esto requiere un gran esfuerzo tecnológico: el experimento de 70 metros de largo alberga la fuente de tritio más intensa del mundo, así como un espectrómetro gigante para medir la energía de los electrones de desintegración con una precisión sin precedentes.

La alta calidad de los datos tras iniciar las mediciones científicas en 2019 ha mejorado continuamente en los últimos dos años. "KATRIN es un experimento con los más altos requisitos tecnológicos y ahora funciona como un reloj perfecto", se entusiasma Guido Drexlin (KIT), el líder del proyecto y uno de los dos coportavoces del experimento. Christian Weinheimer (Universidad de Münster), el otro coportavoz, añade que "el aumento de la tasa de señal y la reducción de la tasa de fondo fueron decisivos para el nuevo resultado".

Análisis meticuloso de los datos: Primera incursión en el rango inferior a un electronvoltio

El análisis en profundidad de estos datos exigió todo del equipo internacional de análisis dirigido por sus dos coordinadores, Susanne Mertens (Instituto Max Planck de Física y TU Munich). Magnus Schlösser (KIT). Todos y cada uno de los efectos, por pequeños que fueran, tuvieron que ser investigados en detalle. "Sólo con este laborioso e intrincado método pudimos excluir un sesgo sistemático de nuestro resultado debido a procesos de distorsión. Estamos especialmente orgullosos de nuestro equipo de análisis, que asumió con éxito este enorme reto con gran compromiso", se congratulan los dos coordinadores del análisis.

Los datos experimentales del primer año de mediciones y la modelización basada en una masa de neutrinos insignificante coinciden a la perfección: a partir de esto, se puede determinar un nuevo límite superior de la masa de neutrinos de 0,8 electronvoltios (eV)(Nature Physics, julio de 2021). Es la primera vez que un experimento directo de masa de neutrinos entra en el rango de masa por debajo de los eV, importante desde el punto de vista cosmológico y de la física de partículas, donde se sospecha que se encuentra la escala de masa fundamental de los neutrinos. "La comunidad de físicos de partículas está entusiasmada porque KATRIN ha roto la barrera de los 1-eV", comenta el experto en neutrinos John Wilkerson (Universidad de Carolina del Norte, Presidente del Consejo Ejecutivo).

Susanne Mertens explica el camino hacia el nuevo récord: "Nuestro equipo en el MPP de Múnich ha desarrollado un nuevo método de análisis para KATRIN especialmente optimizado para los requisitos de esta medición de alta precisión. Esta estrategia se ha utilizado con éxito en los resultados anteriores y actuales. Mi grupo está muy motivado: Seguiremos afrontando los futuros retos del análisis KATRIN con nuevas ideas creativas y una precisión meticulosa".

Las nuevas mediciones deberían mejorar la sensibilidad

Los coportavoces y coordinadores de análisis de KATRIN son muy optimistas respecto al futuro: "Las nuevas mediciones de la masa de neutrinos continuarán hasta finales de 2024. Para aprovechar todo el potencial de este experimento único, no sólo aumentaremos constantemente las estadísticas de los eventos de señal, sino que estamos desarrollando e instalando continuamente mejoras para reducir aún más la tasa de fondo."

El desarrollo de un nuevo sistema de detectores (TRISTAN) desempeña un papel específico en este sentido, ya que permitirá a KATRIN, a partir de 2025, embarcarse en la búsqueda de neutrinos "estériles" con masas en el rango de los kiloelectronvoltios, un candidato a la misteriosa materia oscura del cosmos que ya se ha manifestado en muchas observaciones astrofísicas y cosmológicas, pero cuya naturaleza físico-particular sigue siendo desconocida.

(*) 1 electronvoltio equivale a la masa inconcebiblemente pequeña de aproximadamente 1,8 x 10-36 kilogramos

Nota: Este artículo ha sido traducido utilizando un sistema informático sin intervención humana. LUMITOS ofrece estas traducciones automáticas para presentar una gama más amplia de noticias de actualidad. Como este artículo ha sido traducido con traducción automática, es posible que contenga errores de vocabulario, sintaxis o gramática. El artículo original en Inglés se puede encontrar aquí.

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