21.06.2021 - European Patent Office (EPO) / Europäisches Patentamt (EPA)

Almacenamiento de datos de larga duración con ADN encapsulado

Robert Grass y Wendelin Stark reciben el Premio al Inventor Europeo 2021 en la categoría de "Investigación": La tecnología se comercializa desde entonces a través de una empresa derivada de la ETH

La Oficina Europea de Patentes (OEP) ha concedido a los investigadores austriacos y suizos Robert N. Grass y Wendelin Stark el Premio al Inventor Europeo 2021 en la categoría de "Investigación". Su tecnología para encapsular datos en el ADN dentro de diminutas esferas de vidrio proporciona un novedoso medio para preservar la información, así como un robusto código de barras de ADN para su uso en las cadenas de suministro.

"La extraordinaria investigación interdisciplinar de Grass y Stark ha dado lugar a una invención que puede modificar nuestro enfoque del almacenamiento de datos a largo plazo", afirma el Presidente de la OEP, António Campinos. "Con la digitalización transformando casi todos los aspectos de la sociedad, esta innovación representa un salto adelante en cuanto a la mejora de la durabilidad de la información que producimos y es prometedora para las aplicaciones en una amplia gama de productos".

La ceremonia de entrega del Premio al Inventor Europeo de este año se celebró en formato digital y, por primera vez, estuvo abierta al público, que sintonizó desde todo el mundo. El premio, uno de los más prestigiosos de Europa en materia de innovación, es concedido anualmente por la OEP para distinguir a los inventores más destacados de Europa y de fuera de ella que hayan hecho una contribución excepcional a la sociedad, al progreso tecnológico y al crecimiento económico. Los finalistas y ganadores en cinco categorías (Industria, Investigación, PYME, Países no pertenecientes a la OEP y Logro de la vida) fueron seleccionados por un jurado internacional independiente de entre cientos de inventores y equipos de inventores propuestos para el premio de este año.

Inspirado en la naturaleza: Almacenamiento de datos de larga duración con ADN encapsulado

Robert Grass y Wendelin Stark, que trabajaban juntos en el Departamento de Química y Biociencias Aplicadas de la ETH de Zúrich, compartían un rasgo en particular: una mentalidad de ingenieros y el deseo de convertir las tecnologías centradas en la medicina o la biología en invenciones prácticas. La escritura (síntesis) y la lectura (secuenciación) del ADN fue una de las áreas que les llamó la atención, concretamente la idea de que el ADN -además de almacenar la información genética de todo ser vivo- podría utilizarse como medio para conservar otras formas de datos. Sin embargo, un reto clave era el hecho de que las hebras de ADN sin protección se degradan químicamente muy pronto tras su exposición al agua, el aire o el calor. Para resolver este problema, la pareja buscó inspiración en los fósiles, donde el ADN se conserva durante cientos de miles de años. El equipo de Grass (bajo la dirección de Stark y utilizando una técnica de síntesis de su colega Reinhard Heckel) consiguió sellar el ADN sintético dentro de diminutas partículas de vidrio con diámetros hasta 10.000 veces más finos que una hoja de papel. Estos "fósiles de vidrio" no porosos protegen el ADN de los agentes corrosivos y de los daños causados por la temperatura. Posteriormente, el ADN puede recuperarse fácilmente tratando las partículas con una solución de flúor que disuelve el vidrio pero no daña la información.

La ETH de Zúrich presentó una solicitud de patente europea para la invención de Grass y Stark, que se concedió en 2018. Con la ayuda de sus patentes, Grass y Stark han pasado a comercializar la tecnología a través de la empresa derivada de la ETH, Haelixa, una de las varias empresas derivadas de la ETH cofundadas por los investigadores.

Los "fósiles" de vidrio de la empresa han demostrado ser eficaces como un robusto código de barras para fines de rastreo: las minúsculas partículas que contienen ADN pueden aplicarse a un producto o sustancia y recuperarse posteriormente para su verificación. La técnica se ha utilizado para rastrear el flujo de agua subterránea y para verificar los productos en las cadenas de suministro. El potencial del invento para el almacenamiento de datos también está ganando impulso. En 2018, el álbum de 15 MB "Mezzanine" de Massive Attack se codificó en hebras de ADN sintético y se reeditó en formato de ADN (en una lata de spray que contenía alrededor de un millón de esferas de ADN). Con la vista puesta en el futuro, Grass y Stark trabajan actualmente para que el almacenamiento de ADN esté al alcance de todos, convirtiendo su investigación de vanguardia en una tecnología cotidiana y asequible.

"Imaginamos un mundo muy cercano en el que la lectura del ADN sea realmente accesible", dice Grass. "Si tomamos como referencia el mundo en el que trabajamos, leer y escribir el ADN es como coger un bolígrafo para el papel: un medio mucho más habitual para que la gente interactúe". Stark destaca la inspiración de su tecnología: "La naturaleza es maravillosa; nos sigue fascinando su genio".

Nota: Este artículo ha sido traducido utilizando un sistema informático sin intervención humana. LUMITOS ofrece estas traducciones automáticas para presentar una gama más amplia de noticias de actualidad. Como este artículo ha sido traducido con traducción automática, es posible que contenga errores de vocabulario, sintaxis o gramática. El artículo original en Inglés se puede encontrar aquí.

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