Haciendo más eficiente el reciclaje de plástico

Klaus Feichtinger y Manfred Hackl, finalistas del Premio al Inventor Europeo 2019

09.05.2019

European Patent Office

(L) Klaus Feichtinger y (R) Manfred Hackl (Austria), nominados para el Premio al Inventor Europeo 2019 en la categoría Industria

La Oficina Europea de Patentes (OEP) anuncia que los inventores y empresarios austriacos Klaus Feichtinger y Manfred Hackl han sido nominados para el Premio al Inventor Europeo 2019 como finalistas en la categoría "Industria", por el desarrollo de tecnología que recicla eficientemente los residuos plásticos en pellets de alta calidad, que a su vez pueden convertirse en nuevos productos.

Su tecnología se comercializa a través de una empresa que forma parte de un grupo en el que Hackl y Feichtinger dirigieron el negocio juntos durante varios años. La compañía tiene máquinas en uso en 108 países y es líder mundial en el desarrollo y fabricación de sistemas y tecnologías de reciclaje de plásticos.

"La tecnología de Feichtinger y Hackl cierra el círculo del reciclaje de plásticos. Han aumentado su eficiencia y han desarrollado un mejor producto final, lo que es una gran noticia para las empresas", dijo el presidente de la OEP, António Campinos, sobre su candidatura para el Premio al Inventor Europeo 2019. "Y muestran cómo los innovadores y la innovación en la industria pueden ayudar a abordar un problema ambiental apremiante, y así hacer que la sociedad también sea más verde".

Los ganadores de la edición 2019 del premio anual a la innovación de la OEP se anunciarán en una ceremonia que se celebrará en Viena el 20 de junio.

Innovadora tecnología de contracorriente

El reciclaje de plásticos ha sido una cuestión de larga data para la industria, ya que es una tarea mucho más compleja que el procesamiento de materiales como el vidrio y los metales, que básicamente sólo necesitan ser clasificados, limpiados y fundidos para su reutilización. Cada tipo de polímero plástico requiere un método específico para recuperar el material recuperable. Esto se complica aún más por el hecho de que la demanda de plástico reciclado disminuye drásticamente cuando los precios del petróleo son bajos, al igual que el precio de los plásticos vírgenes (es decir, nuevos materiales que no proceden de plástico reciclado). En consecuencia, de los 58 millones de toneladas de residuos plásticos que se producen cada año en la UE, sólo el 30% se recicla.

Los inventores austriacos Klaus Feichtinger y Manfred Hackl están trabajando para que el proceso sea lo más innovador y eficiente posible. Para ello, desarrollan y construyen máquinas de última generación que permiten a la industria reciclar y reutilizar los residuos plásticos como un recurso valioso.

Estas máquinas, a veces del tamaño de autobuses, funcionan moviendo materia plástica a lo largo de las cintas transportadoras. El material es cortado, mezclado, calentado, secado, precompactado y tamponado en una cortadora/compactadora antes de entrar en una extrusora donde el material es plastificado, homogeneizado y luego limpiado. Un elemento central en los dispositivos de Hackl y Feichtinger es su tecnología patentada de contracorriente.

Anteriormente, el material dentro de la cortadora/compactadora había sido girado en la misma dirección que el tornillo de la extrusora, lo que significaba que a veces había una diferencia en el flujo de material dentro del tornillo. La tecnología de contracorriente de Hackl y Feichtinger invierte este principio, de modo que el material dentro de la cortadora/compactadora gira en la dirección opuesta al flujo de la extrusora. Hackl explica que "es un poco como tomar un vaso, cuando estás sentado junto a un arroyo, y luego llenarlo, ya sea en la dirección del flujo, entonces la taza está sólo parcialmente llena, o contra la dirección del flujo - entonces la taza está completamente llena todo el tiempo". Feichtinger continúa diciendo que "resultó que el proceso de llenado era mucho mejor - el flujo era más estable. Además, nos dimos cuenta de que la calidad también podía mejorarse notablemente", añadiendo que "sólo me llevó unos 15 minutos esbozar la idea básica". Por supuesto, la ingeniería de detalle y la optimización, así como la ampliación, tardaron más tiempo. Lo probamos y descubrimos que funciona".

Su invención significa que la extrusora puede manejar más material en un período de tiempo más corto, y procesar plástico incluso a temperaturas más bajas, resultando en más rendimiento y mejor calidad. Su tecnología de contracorriente, por lo tanto, mejora la productividad y también permite el desperdicio de segmentos no explotados anteriormente. Las máquinas pueden, por ejemplo, reciclar películas de plástico fuertemente impresas como las que se utilizan para envolver artículos de consumo.

Otras tecnologías clave en el proceso de reciclaje de Hackl y Feichtinger incluyen la desgasificación por doble ventilación de plásticos líquidos, el forzamiento de plásticos fundidos a través de tamices y filtros, la eliminación de residuos orgánicos a base de gases y la minimización de olores térmicos y físicos. Combinados, estos pasos significan que los materiales más complejos pueden ser reprocesados con éxito. El resultado final produce pellets que son indistinguibles de los nuevos plásticos y están listos para su reutilización industrial en una variedad de productos.

Completar la economía circular a través de la innovación

El reciclaje de plásticos es un sector en crecimiento debido a la creciente conciencia pública sobre los problemas asociados con los plásticos de un solo uso, así como a la creciente conciencia política y a las medidas que están tomando las autoridades. Entre ellas se incluye la Estrategia de la UE para los plásticos, publicada el año pasado, que exige que todos los envases de plástico en el mercado de la UE sean reciclables para 2030; en la actualidad, alrededor del 39% de los residuos plásticos de la UE se incineran, mientras que el 31% termina en vertederos. China también anunció en 2018 que dejaría de aceptar residuos plásticos trasladados desde otros países, lo que significa que las autoridades nacionales y las empresas tendrán que desarrollar en el futuro sus propios flujos de reciclaje.

Feichtinger y Hackl han pasado casi todas sus carreras profesionales dedicadas a la innovación en el reciclaje de plásticos; juntos, por ejemplo, son titulares de 37 patentes europeas concedidas por sus invenciones de reciclaje. También se consideran pioneros de la economía circular: un concepto orientado a la minimización de los residuos y al aprovechamiento de los recursos, que está llevando a los fabricantes a replantearse cómo se diseñan, utilizan y reciclan los productos al final de su vida útil.

Los inventores austriacos están promoviendo este enfoque no sólo a través de su tecnología, que permite reciclar cada vez más tipos de residuos plásticos, sino también a través del alcance de la empresa - llamada EREMA, una filial del Grupo EREMA GmbH que Hackl dirige como CEO y en la que Feichtinger, que recientemente dejó su cargo como CEO, sigue aportando su know-how como gestor en el área de la propiedad intelectual y las nuevas tecnologías. Más de 6000 de los sistemas de reciclaje de EREMA están en funcionamiento en todo el mundo, y en total sus máquinas producen más de 14,5 millones de toneladas de pellets de plástico cada año, lo que, según la empresa, la convierte en líder del mercado mundial en el desarrollo y la producción de sistemas de reciclaje de plásticos. El mercado mundial del reciclado de plásticos tenía un valor de 31 700 millones de euros en 2017 y se prevé que crezca en torno al 6,5 % anual hasta alcanzar los 49 300 millones de euros en 2024.

Nota: Este artículo ha sido traducido utilizando un sistema informático sin intervención humana. LUMITOS ofrece estas traducciones automáticas para presentar una gama más amplia de noticias de actualidad. Como este artículo ha sido traducido con traducción automática, es posible que contenga errores de vocabulario, sintaxis o gramática. El artículo original en Inglés se puede encontrar aquí.

European Patent Office (EPO) / Europäisches Patentamt (EPA)

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